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El diagnóstico y la estadificación del cáncer de pulmón

Vista frontal de la cabeza y el torso de un hombre donde puede verse el sistema respiratorio con un broncoscopio insertado por la nariz, pasando por la tráquea y hasta el bronquio derecho principal.
Un broncoscopio suministra una vista directa de la tráquea y los bronquios.

Si su proveedor de atención médica piensa que usted podría tener cáncer de pulmón, lo más probable es que le ordene una diversidad de pruebas para confirmarlo. Estas pruebas pueden diagnosticar el cáncer de pulmón y revelar el tipo de cáncer, su ubicación, si se ha extendido la enfermedad y cuánto. Los resultados de las pruebas también podrían ayudar a su proveedor de atención médica a planificar el tratamiento.

¿Qué revelan las pruebas?

Cada resultado de prueba del cáncer de pulmón ofrece un dato adicional. Si se analizan de manera global, los resultados revelan detalles precisos sobre el cáncer. Por ejemplo, ¿tiene usted cáncer de células no pequeñas o de células pequeñas? ¿Cuán grande es el tumor? ¿Dónde está situado? ¿Están afectados los ganglios linfáticos? ¿Se ha diseminado el cáncer? Con estos detalles, usted y su proveedor de atención médica pueden comenzar a planificar el tratamiento.

Biopsia

En una biopsia, se extrae una muestra pequeña de tejido. Se puede tomar de un tumor del pulmón. También es posible tomarlo de otras partes de su cuerpo. Luego esa muestra se analiza con un microscopio para obtener más información sobre su cáncer. Podrían hacerle las siguientes pruebas para obtener una biopsia:

  • Broncoscopia. Se introduce un tubo delgado, flexible e iluminado (broncoscopio) por la nariz y se baja por la tráquea. Entonces el proveedor de atención médica logra una vista directa de la tráquea y los bronquios. Podrían tomarse muestras de los tejidos de cualquier área que parezca tener cáncer. También se pueden cepillar o enjuagar las paredes de la tráquea y los bronquios. Esto afloja las células. Entonces estas se pueden extraer y examinar en un laboratorio.

  • Ecografía endobronquial. Se utiliza un broncoscopio junto con la ecografía (imagen creada a partir de ondas sonoras) para observar los ganglios linfáticos y otras estructuras entre los pulmones. Existe una prueba similar que se denomina ecografía endoscópica del esófago. En esta prueba, se introduce una sonda por el conducto que transporta los alimentos desde la boca hasta el estómago (esófago) para observar estas estructuras. 

  • Biopsia por aspiración con aguja fina (BAAF). Se utiliza una aguja muy delgada para extraer células de un tumor. Esta prueba se efectúa con anestesia local para evitar que usted sienta dolor. Esto significa que se administran medicamentos para entumecer el área. Durante la BAAF, es posible que le realicen una tomografía computarizada. Esto ayuda al proveedor de atención médica a ubicar la aguja en el lugar exacto.

Pruebas de diagnóstico por imágenes

Las imágenes obtenidas mediante distintas pruebas de diagnóstico por imágenes pueden suministrar información sobre sus pulmones y cualquier tumor que puedan tener. Esas imágenes también pueden mostrar la ubicación y el tamaño del tumor.

  • Radiografía de tórax. Es una de las pruebas de diagnóstico por imágenes más frecuentes. Probablemente se realicen otros exámenes de diagnóstico por imágenes.

  • Tomografía computarizada. Es una imagen de rayos X mejorada mediante computadora.

  • Tomografía por emisión de positrones (TEP). Esta prueba utiliza un líquido ligeramente radiactivo (marcador) para encontrar zonas del cuerpo donde existen células cancerosas. A menudo, la TEP se realiza conjuntamente con una tomografía computarizada. Esto permite detectar un tumor que posiblemente no aparezca en una radiografía de tórax.

  • Resonancia magnética. Esta prueba se usa con menos frecuencia. La prueba usa imanes potentes y computadoras para crear imágenes muy detalladas.

También podrían hacerle una exploración denominada “gammagrafía ósea” u otras pruebas de diagnóstico por imágenes para averiguar si el cáncer se ha propagado a otros lugares del cuerpo. Su proveedor de atención médica le dirá cómo prepararse para las pruebas necesarias.

Estadificación del cáncer de pulmón

La estadificación es un proceso que permite clasificar cuán avanzado está el cáncer y si se ha propagado. Su proveedor de atención médica utiliza exámenes y pruebas para detectar el tamaño del cáncer y su ubicación. También puede ver si el cáncer ha crecido en las zonas cercanas, y si se ha propagado a otras partes del cuerpo. El estadio del cáncer es uno de los factores más importantes a la hora de tomar una decisión con respecto al tratamiento.

Para estadificar el cáncer de pulmón, se tienen en cuenta los tres factores siguientes:

  • El tumor. ¿Qué tamaño tiene? ¿Se ha propagado a estructuras cercanas?

  • Los ganglios linfáticos cercanos. ¿Están afectados? En caso afirmativo, ¿cuáles están afectados? ¿Los ganglios linfáticos cerca del tumor o los que están en el centro del pecho (mediastino)? Si están afectados los ganglios linfáticos del mediastino, ¿están comprometidos ambos lados? ¿O está comprometido solo el lado del tumor? 

  • Metástasis. ¿Se ha diseminado el cáncer a otras partes del cuerpo?

Tanto el cáncer de células no pequeñas como el cáncer de células pequeñas se clasifican en tipificaciones de estadios según esta información. Estas tipificaciones ofrecen un panorama general del cáncer. La tipificación de estadios puede tener un valor de 0 a 4 (se expresa con números romanos: 0, I, II, III y IV). Cuanto mayor es el número, más avanzado está el cáncer. Se pueden utilizar letras y números después de los números romanos para incluir más detalles.

La estadificación del cáncer de pulmón es compleja. Asegúrese de consultar con su proveedor de atención médica quien podrá explicarle el estadio del cáncer de una manera que usted pueda comprender.

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