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¿Qué es el cáncer de próstata?

El cáncer se produce cuando las células del cuerpo comienzan a cambiar y a multiplicarse de manera descontrolada. Las células cancerosas pueden formar masas de tejido denominadas tumores. El cáncer que comienza en las células de la próstata se denomina cáncer de próstata. Puede crecer y propagarse fuera de esa glándula. El cáncer que se propaga es más difícil de tratar.

¿Qué es la próstata?

La próstata es una glándula masculina del tamaño y forma de una nuez que se encuentra detrás de la base del pene. Rodea la parte superior de la uretra, que es el conducto por donde se elimina la orina desde la vejiga por el pene. La próstata produce parte del líquido que compone el semen. Durante el orgasmo, el semen sale del cuerpo a través de la uretra.

Vista lateral de los órganos pélvicos masculinos en la que se ve un tumor en la próstata.

Cuando se forma el cáncer de próstata

A medida que el hombre envejece, las células de la próstata pueden cambiar y formar tumores u otras masas. Estas masas pueden categorizarse del siguiente modo:

  • No cancerosas (no se trata de cáncer). A medida que un hombre envejece, la próstata tiende a agrandarse. Esta afección se conoce como hiperplasia benigna de la próstata (HBP). Cuando hay HBP, el tejido prostático adicional suele ejercer presión alrededor de la uretra y causar síntomas tales como dificultad para orinar. Sin embargo, la HBP no es cáncer y no produce cáncer.

  • Células atípicas. A veces, las células de la próstata no tienen aspecto normal (típico). Un tipo de bulto anormal se llama neoplasia intraepitelial prostática. Las células de tumores benignos no son cancerosas, pero si el patrón de las células es muy anormal (llamado neoplasia intraepitelial prostática de grado alto), existe una probabilidad de 1 de cada 5 de que haya cáncer en otra parte de la próstata.

  • Cáncer. Cuando las células anormales de la próstata crecen de manera descontrolada y comienzan a invadir tejidos, se las llama células cancerosas. Estas células pueden causar síntomas o no. Algunos tumores pueden palparse durante un chequeo médico, pero otros no. El cáncer de próstata puede propagarse a los órganos cercanos o a los ganglios linfáticos cercanos. Los ganglios linfáticos son pequeños órganos que hay en todo el cuerpo y que forman parte del sistema inmunitario. En algunos casos, el cáncer se propaga a huesos u órganos en lugares distantes del cuerpo. Este proceso se denomina metástasis.

Diagnóstico del cáncer de próstata

En su etapa inicial, es posible que el cáncer de próstata no produzca ningún síntoma. Los trastornos urinarios no suelen ser señal de cáncer, sino de otros problemas, como la hiperplasia benigna de la próstata. Para determinar si usted tiene cáncer de próstata, su proveedor de atención médica debe examinarlo y hacerle algunas pruebas. Estas pruebas también pueden ayudar a detectar si un problema se debe al cáncer. Además, ayudan a ampliar la información sobre un tumor canceroso. Estas son las pruebas habituales:

  • Antígeno prostático específico (PSA, por sus siglas en inglés). El PSA es una sustancia química producida por las células prostáticas. Se mide la cantidad de PSA en la sangre (el nivel de PSA) para evaluar si un hombre tiene cáncer de próstata. En general, un nivel de PSA alto o en aumento puede ser indicio de que hay cáncer. Sin embargo, con un análisis de PSA por sí solo no se puede demostrar si un hombre tiene cáncer de próstata.

  • Biopsia por punción con aguja gruesa. Esta prueba se hace para saber con certeza si un hombre tiene cáncer de próstata. Se emplea una aguja hueca para extraer pequeñas muestras de tejido de la próstata. Durante la prueba, le introducirán una pequeña sonda en el recto. La sonda envía una imagen de la próstata a una pantalla de video. Guiándose por esta imagen, el proveedor de atención médica utiliza una aguja delgada para tomar diminutas muestras de tejido de la próstata. Estas se envían a un laboratorio, en donde se analizan para detectar si hay células cancerosas.

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